La saliva del gusano de la cera degrada las bolsas de plástico en sólo unas horas

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Científicos españoles acaban de descubrir que la saliva de los gusanos de cera tiene la capacidad de degradar las bolsas de plástico en horas a temperatura ambiente.

El descubrimiento de estas enzimas surge del trabajo de Federica Bertocchini, una investigadora de biología y apicultora en España que dio con una peculiar habilidad de los gusanos de la cera en 2017. Estos parásitos se alimentan de la cera de las abejas y, en un esfuerzo por proteger sus colmenas de la destrucción, Bertocchini colocó bolsas de plástico sobre ellas como protección.

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En 40 minutos, las bolsas estaban plagadas de agujeros. Las bolsas de plástico están hechas de polietileno, que representa alrededor del 29% del consumo mundial de plástico y es notoriamente difícil de descomponer.

El hecho de que los gusanos tardasen unas 12 horas en convertir el material en un desastre de agujeros presenta algunas posibilidades interesantes, con experimentos de seguimiento que muestran que los gusanos estaban realmente digiriendo el plástico, en lugar de simplemente masticarlo.

Sin embargo, los científicos seguían preguntándose cómo se llevaba a cabo exactamente este proceso, y querían identificar los mecanismos que se esconden detrás de la capacidad de los gusanos para devorar el plástico.

Los científicos utilizaron la microscopía electrónica para analizar la saliva de los gusanos de la cera, y rastrearon su apetito por el plástico hasta un par de enzimas.

En unas pocas horas a temperatura ambiente, estas enzimas trabajaron juntas para crear agujeros visibles en la superficie del plástico y oxidar simultáneamente el material. Al trabajar en tándem de esta manera, el equipo ve el par de enzimas como una nueva arma contra la degradación del plástico, y una que tiene claras fortalezas sobre otras enzimas con capacidades similares.

Para que el plástico se degrade, el oxígeno debe penetrar en el polímero. Este es el primer paso de la oxidación, que suele ser resultado de la exposición a la luz solar o a las altas temperaturas, y representa un cuello de botella que ralentiza la degradación de plásticos como el polietileno, uno de los polímeros más resistentes. Por eso, en condiciones ambientales normales, el plástico tarda meses o incluso años en degradarse. Estas enzimas que ahora se han descubierto son las primeras y únicas conocidas capaces de degradar el plástico de polietileno oxidando y descomponiendo el polímero muy rápidamente tras unas pocas horas de exposición sin necesidad de tratamiento previo y trabajando a temperatura ambiente.

Federica Bertocchini

Los científicos esperan seguir trabajando para descubrir los mecanismos que subyacen a la capacidad de las enzimas para degradar los plásticos. Señalan que aún queda mucho por hacer, pero esperan que la tecnología pueda ayudar algún día a resolver el creciente problema de la contaminación por plásticos.

Vía www.cib.csic.es

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Nueva turbina vertical de baja velocidad iluminará parte del Támesis

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Un equipo de la Universidad de Kingston acaba de probar un nuevo diseño de turbina hidroeléctrica. Se dice que es capaz de producir suficiente energía para iluminar parte del río Támesis en Inglaterra.

El agua es un recurso muy abundante en la Tierra. Está empezando a desempeñar un papel importante en el funcionamiento de los dispositivos de energía renovable. El movimiento del agua proporciona una fuerza motriz que puede utilizarse para alimentar las turbinas.

La empresa británica Hales Marine Energy ha desarrollado un nuevo tipo de turbina hidroeléctrica que ya se ha probado cerca de Eastbourne, en la costa sur de Inglaterra.

Su diseño fue concebido por el ingeniero Paul Hales. La instalación en el Támesis fue dirigida por Rod Bromfield, ingeniero de la Universidad de Kingston.

Diseño ingenioso.

Según Hales, la turbina utiliza una rueda hidráulica tradicional montada en un eje vertical.

Está montada sobre un pontón que lo convierte en un laboratorio de pruebas flotante.

Según el ingeniero de la Universidad de Kingston, tuvo que aportar su experiencia para resolver una importante limitación que dejó a Bromfield perplejo ante el proyecto. La restricción se refería a la velocidad de la turbina, que sólo es de 50 rpm.

Para resolver este problema, los diseñadores optaron por la tecnología TorqSense. Sin embargo, la baja velocidad también es una ventaja para la turbina Hales. Según el inventor, una baja velocidad de rotación provoca una baja tensión en las piezas móviles, lo que aumenta automáticamente la vida útil del sistema y reduce la frecuencia de mantenimiento.

20 kW con una turbina de tamaño medio.

La forma de montar la estructura desempeña un papel crucial en la solidez de la instalación.

La turbina Hales tiene un diámetro de 1 m y una potencia de aproximadamente 1 kW. Así, un modelo de 5 m de diámetro podría generar hasta 20 kW. Por tanto, para los despliegues fluviales será necesario diseñar modelos más pequeños.

Paul Hales

Ventajas de una turbina mareomotriz de baja velocidad.

Según Paul Hales, su turbina mareomotriz de baja velocidad tiene muchas ventajas.

El agua es 800 veces más densa que el aire, por lo que tiene un mayor potencial energético. Esto haría de las instalaciones hidroeléctricas una alternativa muy interesante a la energía eólica en determinadas ubicaciones.

La baja velocidad de rotación también reduciría los efectos negativos sobre la fauna y la flora acuáticas.

Por su robustez y facilidad de instalación, la turbina Hales es adecuada para zonas remotas.

Además, esta turbina mareomotriz tiene la ventaja de poder producir energía de forma continua.

Por supuesto, esto es sólo el principio. La sencillez de su diseño, su robustez y bajo mantenimiento, así como su relativa facilidad de instalación, contribuyen a que sea adecuado para su despliegue en zonas remotas y menos desarrolladas. Su escasa huella medioambiental responde a muchas de las cuestiones planteadas por los ecologistas. Su producción eléctrica continua y altamente predecible supera la intermitencia asociada a la energía eólica, de las olas y solar.

Paul Hales

Más información: www.halesenergy.com

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Adolescentes construyen un tren solar en Sudáfrica para luchar contra los cortes de electricidad

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Durante años, los estudiantes de un municipio sudafricano han visto cómo sus padres tenían problemas para utilizar los trenes para sus desplazamientos diarios, ya que los ferrocarriles se veían afectados por los cortes de electricidad y los robos de cables.

Para ayudar con este problema, un grupo de 20 adolescentes inventó el primer tren de Sudáfrica que funciona totalmente con energía solar.

Con paneles fotovoltaicos instalados en el techo, el prototipo azul y blanco se desplaza por una vía de pruebas de 18 m en el municipio de Soshanguve, al norte de la capital, Pretoria.

El tren es el medio de transporte más barato en Sudáfrica, utilizado sobre todo por los más pobres y la clase trabajadora.

«Nuestros padres… ya no utilizan los trenes por el robo de cables… y los cortes de electricidad«, dijo Ronnie Masindi, de 18 años, refiriéndose a los apagones causados por fallos en las viejas y mal mantenidas centrales de carbón.

La compañía eléctrica estatal Eskom empezó a imponer un racionamiento de energía intermitente hace 15 años para evitar un apagón nacional total.

Los cortes de energía, conocidos localmente como «load-shedding», se han agravado a lo largo de los años interrumpiendo el comercio y la industria, incluidos los servicios ferroviarios.

El operador de infraestructuras Transnet ha luchado por mantener la fluidez del tráfico ferroviario desde que los problemas económicos de la pandemia alimentaron un aumento del robo de cables.

En 2020, el uso del ferrocarril entre los usuarios del transporte público se redujo en casi dos tercios en comparación con 2013.

Masindi dijo que decidieron «diseñar y construir un tren que utiliza la energía solar para moverse en lugar de la electricidad (de la red)«.

El viaje no ha estado exento de dificultades.

La falta de financiación retrasó la producción del prototipo, y el gobierno intervino posteriormente.

«No fue un camino de rosas«, dijo otro estudiante, Lethabo Nkadimeng, de 17 años. «Fue como hacer una caminata hasta el pico más alto de la montaña«.

El tren, que puede circular a 30 km/h, se presentó en un reciente evento de innovación de las universidades.

Por ahora, el prototipo puede circular durante 10 viajes de ida y vuelta por la vía instalada en el recinto de una escuela.

Se usará para seguir investigando y, finalmente, se presentará como un modelo que podría adoptar el gobierno.

Equipado con asientos de coche y un televisor de pantalla plana para entretener a los pasajeros, los estudiantes tardaron dos años en construirlo.

«Nos hemos dado cuenta de que si damos a nuestros alumnos, recursos y un poco de tutoría, pueden hacer cualquier cosa que cualquier alumno pueda hacer en el mundo«, dijo Kgomotso Maimane, profesor supervisor del proyecto.

Vía www.africanews.com

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Los parques eólicos marinos podrían albergar granjas de algas comestibles

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¿Podrían los parques eólicos marinos albergar granjas de algas comestibles? Los suecos creen que sí.

El promotor de energías renovables OX2 ha firmado un acuerdo con las empresas suecas de algas comestibles Nordic SeaFarm y KOBB para estudiar la posibilidad de cultivar algas en uno de los parques eólicos marinos de OX2.

Algas y energía eólica marina.

El enorme parque eólico marino Galatea-Galene de OX2, de 1,7 GW, se ubicará frente a Halland, en Suecia. Consta de dos subáreas a unos 25 km de las ciudades de Falkenberg y Varberg.

Se espera que Galatea-Galene cuente con hasta 101 aerogeneradores y genere entre 6 y 7 TWh de electricidad limpia al año. Eso equivale al consumo medio anual de electricidad de más de 1,2 millones de hogares suecos.

Este parque eólico marino se desarrollará en una sola fase. Se espera que la construcción comience en 2028 y entre en funcionamiento comercial en 2030.

Las empresas ven grandes oportunidades en la colaboración del sector pesquero y el de la energía eólica, para mantener y crear nuevos puestos de trabajo al investigar las posibilidades de crear una nueva industria en Suecia en forma de acuicultura a gran escala.

Su objetivo es desarrollar el suministro nacional de alimentos mientras los parques eólicos en alta mar contribuyen a detener los efectos negativos del cambio climático.

Todo lo que necesitan las algas para crecer es agua salada y luz solar. Es un superalimento rico en vitaminas, minerales, fibra y antioxidantes, y particularmente alto en yodo, por lo que es muy nutritivo.

Se puede utilizar para envolver el sushi, en sopas y ensaladas, en aperitivos y fideos instantáneos, y como alimento para el ganado.

Las algas también son una fuente de alimento para la vida marina. Un estudio pionero había constatado que el primer parque eólico marino de Estados Unidos no ha tenido ningún efecto negativo en los peces e incluso ha demostrado ser beneficioso.

Este es un breve vídeo de Nordic SeaFarm que muestra cómo la empresa cultiva y cosecha algas para consumo:

YouTube video

La combinación de granjas de algas y parques eólicos en alta mar parece una buena idea.

Cualquier uso sostenible y polivalente de un parque eólico marino, sobre todo uno que proporcione tanto energía limpia como alimentos nutritivos que no requieran ni fertilizantes ni agua dulce para crecer, es una victoria. También es otro ejemplo de la innovación que la revolución de la energía limpia está aportando a la lucha contra el cambio climático.

Más información: nordicseafarm.com

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Proceso innovador para fabricar pellets de madera de «alto rendimiento energético» en un circuito corto

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Proceso innovador para fabricar pellets de madera de "alto rendimiento energético" en un circuito corto

WoodTechno quiere permitir a las pequeñas serrerías valorizar sus subproductos con una máquina revolucionaria y modular.

Si la situación no mejora rápidamente, los que utilizan pellets para la calefacción podrían no poder utilizarlos. Ya hay escasez de existencias en toda Europa, y cuando los pellets están disponibles, son casi inasequibles.

Para este año, tendremos que «conformarnos», pero para el año que viene, una empresa francesa, podría revolucionar este mercado de la madera.

La startup WoodTechno ha inventado un proceso innovador para fabricar pellets de madera de alto valor energético.

Su objetivo es ayudar a las serrerías a aprovechar al máximo el serrín y las virutas y favorecer así la producción local.

Este nuevo proceso, que rompe con el existente, es modular, robusto y las máquinas-herramienta son mucho menos costosas.

¿Cómo funciona la tecnología WoodTechno?

El principal reto de esta nueva tecnología es que pueda ser utilizada por todos los aserraderos, especialmente los pequeños y medianos, y ofrecerles la posibilidad de añadir valor a sus subproductos.

Esta tecnología permite utilizar todos los subproductos, pero también todos los tipos de madera, lo que no ocurre en la actualidad. Esta innovación patentada permite fabricar pellets con un mejor poder calorífico y una gran durabilidad, a la vez que son menos costosos de producir.

Por supuesto, los pellets producidos cumplen las normas vigentes. El proceso inventado también permite reducir las etapas de fabricación y ser instalado en aserraderos de todos los tamaños. Para los pequeños aserraderos, también les ofrecería un ingreso adicional al fabricar sus pellets de madera con los residuos, que normalmente venden a precios muy bajos, o tiran. Al final de la cadena, el consumidor debería obtener precios muy competitivos para los pellets de madera producidos localmente.

Nuestro proceso innovador trata de valorizar los subproductos de los aserraderos, como las astillas, el serrín y las virutas. Esta innovación patentada puede utilizarse para todas las especies de árboles, tratando tanto las especies de madera blanda como las de madera dura con o sin mezcla, donde las soluciones actuales no lo permiten. Menos costoso y con mayor consumo de energía que el proceso tradicional, está dirigido a los aserraderos, especialmente a los pequeños y medianos, para que puedan producir directamente en sus instalaciones y luego vender pellets de madera a nivel local.

Woodtechno

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Este proyecto cuenta con el apoyo del programa FEDER. WoodTechno pretende crear un nuevo modelo económico en la industria de la madera para garantizar la producción y el suministro en un circuito corto, y luego extenderse a nivel nacional, europeo y mundial. A principios del próximo año se instalará un primer piloto semi-industrial en Saint-Etienne, que será capaz de producir aproximadamente 300 kilos de pellets por hora. El objetivo, de aquí a 2024, es poder producir 4 toneladas por hora, e intentar resolver las tensiones del mercado de los pellets de madera.

Más información: woodtechno.fr

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